特许半导体还有生存理由吗?

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一切要从2008年10月说起。全球金融危机导致消费者的信心迅速消失,当电脑、手机到各种消费电子产品的需求骤降时,电子科技产品的核心组件半导体进入了寒冬,制造商面临多年来少见的危机。
在那一两个月内,坏消息频传,晶片制造商及其客户都忙着向投资者汇报不断恶化的市场环境。全球最大晶片代工厂——台湾积体电路(Taiwan Semiconductor Manufacturing,简称台积电),七年来首次下调了销售和利润预期。

在全球晶片代工市场,台积电占据逾一半份额,其总执行长蔡力行去年10月底已指出,因面临金融危机导致的“不同寻常的挑战环境”,2009年全球半导体行业可能面临至多10%的下滑。

台积电是全球公认经营得最好的半导体制造商之一,它发布这样的警告,证实了半导体行业形势的糟糕程度。今年1月底,台积电宣布上市20年来首次出现季度亏损。蔡力行再次修正了他对半导体行业的看法,认为今年全球半导体市场将较去年衰退30%,晶圆代工位居产业最上游,受创程度将更为严重。

而台积电的主要竞争对手——联华电子(UMC,简称台联电)也发布了类似的季度业绩下降预测;韩国的海力士半导体公司(Hynix Semiconductor)出现七年多来最大的季度亏损;德国英飞凌科技(Infineon Technologies)属下的记忆体晶片公司奇梦达(Qimonda)已进入破产程序;意法半导体、英飞凌及NXP半导体,经营都陷入挣扎。

多数半导体业者的竞争力濒临危机,长期趋势是必须进行分拆和加速整合,未来晶片制造将集中在少数公司手上,越来越多的公司将专精在设计上,或放弃晶片生产或代工。

全球半导体恐仅三家存活

英国财经杂志《经济学人》本周的分析指出,主要半导体公司的高层看法雷同,认为长期而言,只有三家公司可以存活,即主导记忆体晶片的三星、专攻微处理器的英特尔、主打晶圆代工的台积电;剩下的业者将需要政府按时纾困,或是继续为国家主义而成立的冒险投资。但各国政府越来越不愿意出手救援晶片业。

该文引用市场研究机构iSuppli执行长里多的说法:全球记忆体晶片销售,要到明年才会重新恢复增长,并且要到2015年以后,才会重新达到2006年的销售额。

半导体制造业是个发展已趋成熟的行业,业绩年增长率从1990年代中的两位数,跌落到平均大约5%。自2004年以来,晶片公司的获利率要透过降价扩大市占率才稳定下来。实际上,半导体行业早在这次经济衰退之前就已出现问题,经济衰退只是把问题放大。

对该行业中规模较小的公司来说,情况尤为糟糕,这包括新加坡的特许半导体制造(Chartered Semiconductor Manufacturing)或中国的中芯国际(SMIC)。特许半导体的工厂利用率已经下降到45%,预料将进一步跌至37%,而中芯国际则在20%上下。

因为未来两三年的日子将较为艰难,半导体厂商和投资者现在都屏住呼吸,有人建议一些无法承受亏损的厂商不如干脆关闭工厂。因此也有人对特许半导体的生存价值提出质疑,认为特许半导体其实应该出售或结束营业。

早在2004年10月,特许半导体经历了三年的亏损后稍有盈利,但即刻又面对季度亏损,其营业表现一直比同行逊色,当时市场开始传出它可能被私有化或被收购。

2006年9月,淡马锡控股的一位高管曾表示,可能会出售陷入困境的本地资产,就包括特许半导体。2008年10月间,市场盛传特许半导体成为并购对象,有兴趣的买家是台积电和台联电,后因台积电与台联电意愿低告吹,随后特许半导体转向与中芯国际接触。今年1月间,市场又传言特许半导体的一个大股东会以35分左右的价格出售其股份。

一再亏损的局面难维持


淡马锡控股通过独资子公司新加坡科技半导体(Singapore Technologies Semiconductors)持有特许半导体约59%股份。出售或并购特许半导体的传言已不是新闻,传言重新浮出水面,只不过证实了淡马锡控股一直在找机会脱售特许半导体。

特许半导体上财年第三季面对五个季度以来最大的亏损,亏损2438万美元;第四季蒙受近七年来最大季度亏损,净亏损达1亿1401万美元;去年全年蒙受9258万美元净亏损,并宣布在全球裁退600名员工。今年第一季度的净亏损,将进一步扩大至1亿4700万美元。

特许半导体上个月宣布通过配售附加股筹集约3亿美元资金,以应付即将到期的债务,其中两笔总额8亿零800万美元。它的总债务已从2000年的5亿9028万美元,逐年增至去年的18亿4046万美元,盈利能见度仍旧很低,评级机构纷纷调低对它的评级。

作为世界第三大晶圆代工厂,特许半导体肯定必须强化其资产负债报表、提高财务的灵活度及留住客户的信心,也许应该考虑是否应该退出这个行业,因为它的存在价值正受到市场的严峻考验。

许多国家都把半导体或晶圆代工当成一个新兴国家科技发展的捷径。以政府设立的公司为主导,特许半导体正是我国的样板工业代表,政府希望以它负起科技领头羊角色。但在这次不景气后,晶圆代工厂的质变已经发生,特许半导体至今仍只是晶圆代工厂而已,而且,不论由技术面、产能面、资金面来看,它也不可能发展为比台积电及台联电更具规模的晶圆代工厂。

在金融风暴席卷下,全球晶圆代工厂处境艰辛,多数处在长期亏损状态中。特许半导体作为官方扶植的重点企业,在过去半年来的喊卖声中,道出了它的挣扎。最近市场传言它与中芯国际已进入实质谈判阶段,价格合理能卖出去当然是最理想的结果。

毕竟,在全球半导体市场不景气的当儿,已少有人对特许半导体未来的经营抱持信心。它的股价在2002年7月中跌破3元以来,是大势已去、回头无路了。

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