无线半导体市场接连受挫 被打回2003-2004年

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       始于2008年下半年的全球经济衰退尚未结束,但已开始显露接近尾声的迹象。实际上,经济衰退的祸根在2008年下半年以前很早就埋下了。但当我们确实触底的时候——iSuppli公司预测将在今年中期触底,全球经济将已抖落20世纪20年代全球大萧条以来积聚的灰尘。

  iSuppli公司预计,当今年下半年尘埃落地时,用于无线市场的半导体市场将收缩到2003和2004年之间的产业水平。

  虽然所有领域今年都将出现收缩,但无线领域无疑将是比较糟糕的领域。该领域不仅会受到疲软的终端市场需求的打击,而且将受到上半年库存修正的冲击,这两个因素将导致其2009年营业收入下滑26.7%。但是,对于具有一定规模且相对健康的厂商来说,市场不景气也提供了一个确定和实施战略调整的机会,以迎接即将出现的市场转机,同时对那些奄奄一息的竞争对手施加更大的压力。

  厂商正在通过多种手段来为市场转机做准备,其中包括战略收购/合伙以扩大规模和扩张业务,调整现有平台的用途使之可用于相邻市场,继续向专注于下一代技术的研发项目投资。

获得动能

  其中一个转机是移动互联网设备与移动消费电子增长势头加快。这些器件及其需求已经在移动市场掀起一场真正的军备竞赛。这场竞赛的核心是,由于这些设备填补了笔记本与智能手机之间的空间,它们也要求最合适的处理能力与功耗性能。

  以前在其传统的目标设备中,芯片组和系统设计在这两个参数之间进行了折衷,而面向该领域的芯片组解决方案不能再这么做,否则难以保持竞争力。

  有两个主要处理器架构目前得到采用,而且移动互联网设备(MID)之类的器件将继续使用这些架构:X86和ARM。基于X86的架构传统上主要用于台式机和笔记本之类的计算平台,出自英特尔和AMD等厂商。而基于ARM的架构,如德州仪器、高通、意法和英飞凌推出的解决方案,通常用于手机之中。

  因此,至少从历史来看,X86微处理器是面向处理能力进行优化,而基于ARM的设备则针对功耗进行优化——符合各自目标市场的要求。不难想像,在设计过程中,处理能力和功耗之间通常需要折衷。

  虽然在营销宣传中厂商很少提及,但过去得到优化的功能上的这种差异,是芯片组厂商激烈竞逐的关键。这个问题完全是因为MID类设备是独特的,在多数情况下,它们需要计算平台那样的处理能力和移动设备那样的功耗性能。这不禁令人产生疑问:处理能力得到优化的架构是否更容易解决功耗问题,还是功耗得到优化的架构更容易解决处理能力问题?

  为了进一步分析这种情况,让我们考虑一下正在推动解决每个问题的主要因素。

  量子与DNA计算,前者处于早期成长阶段,而后者仍处于研究阶段。假设原始设计过程中的架构优化程度很高,那么推动处理能力提高的主要因素就是硬件架构修改,如工艺节点的发展。线宽缩小允许人们在一块单一裸片上集成更多的晶体管,从而推动计算性能的提高,但未必会增加功耗。

  这些硬件修改通常也可以独立于主设备的系统设计以外得到发展。另一方面,功耗性能,虽然部分受工艺节点发展的推动,但也依赖通常是厂商自有并受专利限制的算法,这些算法考虑了系统级设计与主设备的使用情形。因此,所有事情都是一样的,iSuppli公司认为专注于后者的厂商能够更快地解决MID类设备的要求。

  下一代技术在兴起

  iSuppli公司认为另一个此类趋势也是一个关键拐点——即将出现的向下一代技术和网络的升级活动,厂商正在为此做准备。虽然预计这些升级在2011年以前不会发生,但产品周期要求供应商现在就调整研发活动以更好的抓住这个机遇。

  这种工作不只是发生在主要的基带与应用处理器架构。各种创新性方法在争取更好地在收发器、功率放大器和前端设计等领域解决这些技术的初期问题,不仅是在移动设备之中,而且也在基站和核心传输回程等基础设施设备之中。

  在这些领域中,正在解决的一些关键问题是:

  设计对动态变化的环境的适应性

  在高度线性应用中的基站功率效率

  支持后向兼容和多模操作

  在各种因素的综合作用下,产业在最近三到四个季度后退了六年左右。但随着我们进入2009年下半年,iSuppli公司预测2010年及未来几年将恢复正常的季节型态和增长。随之而来的不仅是厂商的生存机会,而且那些准备充分的厂商将会大显身手,从而推动下一轮增长。

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