福布斯:iPad成败关系着半导体行业未来发展

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《福布斯》文章指出,苹果iPad的成败除了会对苹果股价和乔布斯作为富有幻想力的企业家的名誉造成影响之外,它还关系着半导体行业的未来发展。

  iPad采用的芯片是一款名为A4的处理器,这款处理器是苹果利用它从2008年收购的硅谷初创企业PA Semi的交易中获得的专业技术自行研制而成。苹果选择A4对英特尔和高通来说都是一次重要的打击,因为这表明其他电子产品厂商已经不必依赖于英特尔和高通。

  情况显然如此,但它同时也表明半导体技术已经达到一定的成熟状态,足以满足大多数应用程序的要求。英特尔芯片不再是消费电子产品中必不可少的组件。

  人人都知道摩尔定律,但是人们经常忘记一点,即摩尔定律并不是象重力那样不受人类干预的自然力。 相反,它是一个特别昂贵的过程,每年需要消耗数十亿美元的研发资金。只有持续投资,你的芯片才能跟上时代的潮流。 一旦停止投资,芯片就止步不前了。

  在过去的20多年里,英特尔一直在芯片技术工艺上独占鳌头。奔腾处理器为英特尔创造了数十亿美元的利润,因此才保证英特尔有足够的资金对下一代处理器的设计和制造进行投资。 AMD勇敢地向英特尔发起了挑战,但挑战的代价对于AMD来说也过于昂贵了。实际上,英特尔的市值几乎是AMD的20倍,投资者们普遍怀疑AMD能否将它与英特尔的竞争坚持下去。

  技术行业的其中一条根本规则是,起步艰难、构造复杂、通常只能由少部分人掌握的技术最终一定会变得比较容易,让更多的人能够掌握它。戴尔在上个世纪九十年代获得了巨大的发展,因为它解决了与有效运作电脑生产工艺有关的复合人文与科学问题。 然而,一旦它找到解决问题的办法,其他人就也能做到同样的事了。

  现在,只有象谷歌和微软那样的超大型企业知道如何运营大型数据中心。但是那些知识终有一天也将不再为少部分人所掌握,而变成人人都可掌握的简单技术。

  显而易见,半导体设计行业也正在发生这种退化过程。iPad是一款相对高端的产品,然而苹果相信它不必到外面去寻找处理器,这样它就可以免去任何形式的“英特尔税”。相反,iPhone和iPod使用的是ARM芯片,与ARM其他的客户一样,苹果必须购买许可证。

  当然,苹果也是一家大公司。它有能力支付前端技术费用。但是如果它能在2010年设计出一款足以满足iPad需求的芯片产品,那么它是否能在2013年为Mac电脑设计自己的芯片呢? 如果到那时它真能做到这一点,那么惠普和戴尔为什么不能也这么做呢?

  确实,回顾一下技术行业最近几年的发展历史,可以看出沿途尽是英特尔潜在竞争对手留下的累累尸骨。它们也许只是生不逢时而已。 现在,生产芯片似乎变得比以前更容易了,以至于象苹果这样一家以营销和品牌著称的公司也能生产芯片了。
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