智能手机将成为半导体芯片行业新战场

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半导体行业长期以来都是巨人之间的竞争,这个行业竞争激烈,耗资巨大。但如今芯片行业主要竞争领域正逐渐转移至飞速增长的移动运算产品,包括智能手机、上网本以及平板产品。新生力量和芯片行业的原有力量将为此展开激烈争夺。

以下为文章原文:

巨人之间竞争

半导体行业长期以来都是巨人之间的竞争。

建造一家最高科技水平的芯片工厂需要投资约30亿美元,工厂施工通常需要耗时数年,芯片电路的精细规模要求工程技术不断打破物理定律。数十年来,芯片行业公司一直努力以尽可能低的成本制造最为复杂的芯片产品,甚至为此耗尽财力。

如今的芯片战争可能会变得更加残酷。在下一阶段,芯片制造商将在一个飞速增长的新运算领域展开竞争:智能手机、上网本以及平板产品。数家大型芯片公司都希望涉足移动芯片这一领域,而在PC芯片市场占据主导地位的英特尔正使用一种完全不同的设计,进军这个几乎此前没有涉足的领域。

行业人士指出,消费者可能会从这场竞争中受益,因为竞争能推动创新。不过参与竞争的芯片制造商将面临沉重竞争压力。

ARM执行副总裁伊安·德鲁(Ian Drew)表示:“我对此感到担忧。目前的这些芯片制造商会不断退出,最终市场只剩下两到三家主要公司。”ARM拥有大多数智能手机使用的核心芯片的专利技术,并将专利授权给智能手机制造商。

总部位于加州的英特尔拥有超高效率和先进的芯片制造工厂,长期被视为行业标准。英特尔是最后一家同时设计和制造芯片产品的主流芯片制造商,占据着PC和服务器市场的大多数市场份额。

而汽车和打印机等诸多产品所使用的芯片则是由诸多合约制造商供应;这些制造商主要位于亚洲,根据其他设计芯片公司的具体要求进行生产。通常而言,这些被称之为芯片铸造公司的制造商在制造技术上落后于英特尔,主要生产设计较为简单的芯片产品。

新势力崛起

但在移动技术领域,要想在竞争中脱颖而出,就必须制造出耗电更少、速度更快、尺寸更小、成本更低的芯片产品。举例来说,GlobalFoundries计划今年在德国德累斯顿工厂开工制造芯片,这家工厂拥有目前最为先进的技术。工厂的产品将主要用于智能手机和平板电脑,而不是用于主流电脑。

GlobalFoundries负责市场事务的副总裁吉姆·巴林加尔(Jim Ballingall)表示:“德累斯顿工厂的芯片产品将在市场占据领先水平,能够改变竞争格局。”GlobalFoundries去年刚刚组建,是合约芯片制造领域的新生力量。当时英特尔在PC市场的主要竞争对手AMD分拆旗下芯片制造业务,创建了GlobalFoundries,并得到了阿联酋阿布扎比政府近100亿美元的投资。

GlobalFoundries的雄厚财力给台积电、联华电子以及三星电子等智能手机领域的竞争对手施加了沉重压力。GlobalFoundries的信息很明确:作为市场的新生力量,其将发挥自己的财力优势,从竞争对手那里争夺业务。

与此同时,苹果、Nvidia和高通正在设计各自基于ARM架构的移动芯片,并交由合约制造商生产。即便他们并不直接投资建造工厂,设计一款智能手机芯片也要耗费大约10亿美元。由于低耗电量和廉价成本,近来iPhone(手机上网)等智能手机以及其他移动运算产品纷纷采用了这类芯片。

举例来说,苹果新推出的iPad平板电脑就是用的ARM芯片,惠普和联想新推出的平板产品也是如此。一些创业公司甚至开始探索将ARM芯片用于电脑服务器。

芯片行业资深人士弗雷德·韦伯(Fred Weber)表示:“苹果率先推出不使用英特尔芯片的市场成功产品。iPhone打破了人们对新产品的一些心理壁垒,并成功推动了消费电子热潮。”

角逐新产品

Nvidia和高通等公司则希望推动他们的芯片进入尽可能多的消费电子产品,例如车载系统以及家用上网电话等。

上周在巴塞罗那召开的全球移动大会上,制造商展示了诸多基于ARM芯片的新产品,其中包括诸多平板电脑和笔记本电脑。此外,宏达电还发布了基于高通Snapdragon芯片的智能手机Desire,其巨大的触摸屏给与会者留下了深刻印象。

与此同时,英特尔也打算进入手机领域,一方面为了扩展市场,另一方面意在压过ARM芯片制造商。分析师们表示,英特尔用于多数上网本、目前开始用于智能手机的凌动芯片成本是ARM芯片的两到三倍。此外,ARM芯片的耗电量也明显更低。

英特尔高管认为,消费者需要更为强劲的移动运算体验,需要芯片能够提供更加友善的软件体验,而这些都是英特尔的传统强势。

英特尔负责凌动芯片业务的副总裁罗伯特·库克(Robert B. Crooke)表示:“消费者希望这些产品看起来更像是电脑,具有更为强劲的功能。我们发现,诸多产品领域的消费者都有这一需求,包括了数字电视以及手持设备。”

英特尔同样具有雄厚实力。截至去年12月,英特尔持有超过90亿美元的现金和短期投资。库克表示,英特尔具有制造方面的强大技术实力,能够每 18个月就推出一批成本更低、耗电更少的新产品。他说,随着竞争对手逐渐采用更为尖端的芯片制造技术,他们也会遭遇到英特尔几年之前的问题。同时,沉重的竞争压力将拉低芯片产品价格,从而给其他竞争对手的利润带来压力。
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