苹果为何自主研发GPU?

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路透社4月4日发表评论文章称,苹果公司决定自己研发GPU,表明公司决心对其产品中的核心技术拥有更大控制权,此举既可以守住高额利润,又能在未来的创新(尤其是在所谓的增强现实竞争)中占据有利位置。
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以下为文章全文:

苹果公司决定停止采购来自Imagination Technologies的图形芯片(GPU),明确表明iPhone制造商决心对其产品中的核心技术拥有更大控制权,此举既可以守住高额利润,又能在未来的创新(尤其是在所谓的增强现实竞争)中占据有利位置。

分析人士说,上述策略降低了苹果对关键性外部供应商,如ARM控股公司(ARM Holdings PLC)的依赖,后者现已被软银集团收购。苹果一度严重依赖ARM为其设计iPhone的主处理器,但现在该公司只采购基本的ARM架构,大部分芯片已实现自主设计。

作为2014年30亿美元交易的一部分,苹果收购了耳机公司Beats Electronics,最近,该公司去掉了现有的标准的通信芯片,代之以自主定制设计的W1蓝牙芯片。

TechInsights是一家负责电子设备内部芯片检测的公司,副总裁吉姆·莫里森(Jim Morrison)说,“苹果显然摆脱了所有传统供应商,将五个芯片换成一个。”

“相比以往,如今我们在基础技术的内部开发上做得更多,”今年二月,苹果首席财务官卢卡·梅斯特里(Luca Maestri)在一次会议上说。“想想我们在处理器或传感器上所做的工作。我们可以推动创新的发展。我们可以对时间、成本和质量进行更好的控制。”

大多数消费电子产品供应商依赖于外部供应商进行芯片设计和开发,主要是因为代价非常昂贵。这为ARM、高通和英伟达(Nvidia Corp)这样的公司创造了巨大商机,他们已经开发出了运算、通信和图形的核心技术,被许多厂商采用。

然而现在,苹果公司的规模太大了,在经济上足以自行设计,或者得到他人作品的授权,并在此基础上继续开发。与ARM和高通公司一样,芯片的实际生产仍然外包给半导体厂商(例如三星电子和台湾半导体制造有限公司)进行代工。

动作越快越省钱

熟悉流程的人员认为,将更多设计工作在公司内部完成可降低复杂性。苹果公司无需管理一个或多个设计团队,只要对一家制造商加以管理。

它也可能有助于公司加快进展,并节省成本,以便将注意力集中于虚拟显示、增强现实等新科技。苹果首席执行官蒂姆·库克表示,苹果计划将把增强现实技术融入产品,使得3D传感器和想象力集团的图形芯片变得格外重要。

甚至在正式切断与想象力集团的合作之前,苹果已暗示他们正准备设计自己的图形处理器。具体来说,该公司面向App开发商推出了自己的芯片,代码为Metal。App开发人员可使用Metal实现其应用程序与iPhone图形芯片之间的信息交流。

通过在应用程序开发人员和手机芯片之间放置段一块苹果设计的代码,苹果公司已经可以在不中断开发者工作的情况下交换芯片。这也可以轻而易举地弥合苹果手机和台式电脑图形芯片之间的差距,后者目前仍需要一些独立编码。

“通过推光Metal而不是依靠现有的其他标准,苹果不仅能够依照自己的开发节奏来控制图形芯片的功能,也为开发商消除了桌面和移动GPU编码之间的界限,”虚拟现实初创企业Ether创始人皮乌斯·乌扎米尔(Pius Uzamere)说。

控制iPhone芯片也可以帮助苹果保持低成本,这是特别重要的,因为今年秋天,该公司将发布新功能iPhone。Cowen & Co公司的分析师蒂莫西·阿库里(Timothy Arcuri)在研究报告中说,他认为,曲面屏幕有望为新款手机增加多达50美元的成本。

FBN证券分析师谢博利·塞拉非(Shebly Seyrafi)估计,上一季度iPhone的均价只提高了1%,达到695美元,而成本上升8%,至420美元,导致iPhone的毛利率为39.6%。而据塞拉非的测算,2015年iPhone的平均毛利率为44%。

苹果每年花在购买想象力芯片的许可费仅为7500万美元。但对于iPhone的总体成本而言,支付给芯片设计人员的许可费用举足轻重。苹果最近就通信芯片许可条款起诉高通公司,索赔10亿美元,如果不解决专利问题,苹果公司的内部设计恐将受阻。(斯眉)
 

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