元宇宙:走出概念、走向台前?

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图片来源@视觉中国

文|刘旷

元宇宙的概念,最早来自于科幻作家史蒂文森1992年创作的科幻小说《雪崩》,意指在共享的线上世界中,使用者能够互动,甚至在虚拟世界中生活、工作。故事中创造了一个平行于现实世界的网络世界,在现实世界中地理位置彼此隔离的人们通过各自的“化身”进行交流娱乐,这便是元宇宙的最初来历。后来随着作品的大火,作为与现实世界共同存在的平行网络世界——元宇宙的概念逐渐被广泛接受。

近年来随着虚拟现实、VR设备等各类型技术的快速发展,元宇宙重新作为一个概念被广泛炒作,从电竞游戏到数字人,从NFT数字藏品到工业元宇宙,范围越来越广泛。值得注意的是,与前些年单纯的概念炒作相比,近两年随着各方面条件的改善,元宇宙似乎已经走过了概念阶段,走向了实质性的产业探索阶段。

元宇宙从概念走向前台

据有饭研究不完全统计,截至今年五月底业内已经至少有72起关于元宇宙领域的投融资了。除了投融资比较密集之外,全球范围内包括Facebook、英伟达、谷歌、微软、亚马逊、BAT、门户互联网网站等互联网企业也都纷纷参与了其中,各地政府也在通过建立元宇宙产业园的方式推动元宇宙产业的发展。方方面面的迹象表明,元宇宙已经实实在在地从幕后走上了台前。

而元宇宙能够从概念走向前台,首先核心离不开产业条件的成熟。具体来说构建成熟元宇宙需要满足3个先决条件:1)计算机技术与互联网通信技术的成熟,目前5G技术的广泛应用正在逐渐满足元宇宙的通信技术门槛(低时延通讯);2)社交网络,它将用户聚合在一个公共虚拟的空间之中,这为元宇宙打下了社交基础;3)XR技术的快速发展,弥补了传统网络信息只能简单投射的短板,创造除了虚拟技术与现实世界相融合的沉浸感。

其次,经过近些年的探索,元宇宙的应用场景得到了实质性地拓展。比如,如今行业内外涌现出来的形形色色的数字人,逐渐成为现实世界与虚拟世界的连接点,并日益成为元宇宙的重要场景入口;游戏场景作为元宇宙的雏形,成为了元宇宙沉浸式体验的先行者;社交场景中,虚拟与现实两栖交流成为可能;娱乐场景中,演唱会领航突破物理的限制,虚拟主播开始参与娱乐直播活动;消费场景中,NFT成为元宇宙世代的资产。

最后,元宇宙作为互联网向更广阔世界开拓边界的一种高级形式,将带动广泛的新兴技术和产业发展,因而受到了来自政府等各方面的支持与鼓励。单就XR来说,其基于现实基础,能够增强人体“视、听、触”三大感官效果,它的实现需要3D技术、全息显示屏幕、动作语言交互技术的成熟,同时它能够延伸到教育培训、影视娱乐、展览与活动、智能办公、工作建模与设计、新场景消费六大应用场景,由此实现数字孪生。

放到整个产业中来看,其发展还会推动上游的VR硬件(VR头盔)、传感器、促进器等相关零部件的发展,其交互过程也需要云计算、5G、大数据以及AI的支持。比如,数字孪生要求在现实体配置大量的传感器如IoT设备以及边缘计算设备,收集数据实时分析,并在后端布置大量的AI设备用以运算和反馈,借助机器学习、软件分析、物联网等技术实现与仿真模型有机结合,其广泛的带动性也让其受到了各地政府的一致青睐。

据亿欧智库整理数据显示,目前广东、上海、无锡、合肥、山东等地方政府,均已经出台了关于发展地方工业元宇宙的政策,其中上海市政府更是在《上海市培育 " 元宇宙 " 新赛道行动方案(2022—2025 年)》中,表示要着力培育一批品牌号召力强、具备国际竞争力的原创元游戏。以上种种变化,都在将元宇宙从概念中推入到产业发展的现实之中。

内容、硬件或率先抢跑

据公开的资料显示,自元宇宙概念爆火以来,现实世界的人和物的场景均被搬上了虚拟空间之内,一时间诸如元宇宙的原住民虚拟人、虚拟资产如虚拟地产、数字藏品等形形色色的虚拟场景被创造了出来,但这些虚拟场景中绝大部分仍处于前期的炒作阶段,还没有进入到一种纯粹理性且出于价值考虑的市场交易之中。

就拿此前曾爆火一时的虚拟地产来说,其作为虚拟世界中个体的私人所有或者公共所有资产,曾遭到轮番爆炒。虚拟地产曾在短短数月之间暴涨了好几倍,但在去年11月炒作至顶峰之后,很快就暴跌了85%。其中,知名歌星林俊杰购买的3块虚拟地产,甚至超过了市场暴跌的均值,已经从12.3万美元跌至16628美元,浮亏86.5%,市场炒作投机之风由此可见一斑。其他很多领域,也与元宇宙房产差不多。

因此尽管元宇宙涉及的领域相当广泛,但目前在国内真正受到关注的领域仍主要集中于数字内容以及VR硬件等领域,这背后也是由多方面的因素所促成。

一方面,无论是内容还是硬件,国内均具备很强的市场需求。以硬件为例,据元宇宙雷达公开的数据显示,知名元宇宙巨头meta(前身为Facebook)旗下的VR硬件产品,2020年Q1出货量还仅有215803台,到了2021年就达到了663302台,同比增长超过了200%,其市场需求量之大由此可见一斑,这或许也是诸多巨头不惜代价要参与进来的原因所在。

另一方面,相较其他应用场景,数字内容与VR硬件产业更为成熟。与需要巨大技术投入才能够实现的数字孪生场景相比,VR头显与数字内容这两个产业,在国内具备很好的产业基础。就数字内容方面来说,国内有腾讯、网易等最出色的数字内容公司作为领头羊,其相关的配套产业链在国内发展已经比较完善;就VR硬件来说,国内市场拥有全世界最完备的制造业基础加上不断增强的技术实力,中国VR硬件有取得引领性优势的产业基础。

总之,无论是基于市场需求还是产业成熟度,元宇宙内容与元宇宙硬件产业都有望在国内市场率先起跑。

元宇宙的现实困顿

尽管前途乐观,但从当下元宇宙的发展现状来看,制约元宇宙产业化的现实困难仍有很多。

一方面,元宇宙对信息技术的高度集成性,决定了其落地过程的高门槛,这也就意味着其在很长一段时间之内还无法完全实现。据8月初贝壳财经夏季峰会举行的题为“下一代互联网离我们有多远”的主题论坛中,中国工程院院士邬贺铨提到,元宇宙是现有所有信息技术的集成,它涉及到5G、IP网、云计算、人工智能、虚拟现实、区块链、数字货币、物联网、人机交互等技术门类的集成,它的实现对现有所有的技术要求都很高,几年之内这些技术的发展还不足以满足其落地的要求。

就硬件方面来看,目前推出的VR眼睛、触觉手套等一系列硬件设备的研发与完善,还只能满足用户对虚拟世界的视觉、触觉、听觉等基本需求,尚难以实现将用户的现实形象完全投影到虚拟世界之中。

另一方面,元宇宙的商业化存在着极大的不确定性。从公开资料来看,尽管目前巨头参与元宇宙的热情很高,但绝大多数业务仍处于试水阶段,随时有关停的可能。据最新消息显示,腾讯旗下的数字藏品平台“幻核”目前已经停止更新,平台上的所有藏品状态也基本处于已结束、已领完或者已结束状态,这或许意味着腾讯在数字藏品领域的“试水”暂告一段落。类似地,动作频频的字节跳动,也在此前下架了增长不及预期的社交元宇宙APP派对岛。

除了业务探索上的不确定性之外,商业化的效果也有待验证。据公开数据显示,meta虽然凭借雄厚的资金实力,收购了虚拟现实头显制造商Oculus布局硬件入口,并取得了显著的成绩。但由于受制造和运输成本上升等因素影响,其头显设备不得不抬升价格,但销量下滑现象很快显现;另外,现有的头显设备硬件绝大多数仍处于未盈利状态,meta或许也未能例外。

同时,商业模式单一的问题在目前的元宇宙产业中仍广泛存在。比如,很多卖硬件的只能依靠硬件盈利,并没有软硬件结合的新型服务闭环、壁垒较低;在一众元宇宙直播公司中,很多公司仍然主要依靠用户、粉丝打赏来创造收益,并没有很多元的变现路径。

总之,无论是技术上的高壁垒还是商业上的不确定性,都决定了其产业化还需要一个较长的时间才能实现。

行业参与仍需谨慎乐观

对于有心参与元宇宙的玩家来说,既要看到元宇宙发展的光明前景,也需要看到行业发展初期层出不穷的风险挑战,因此保持谨慎乐观或许才是最恰当的应对态度。

从风险性来看,在经过了去年高歌猛进的入局之后,今年包括许多巨头在内的玩家,已经大幅地减少了对一些“伪价值业务”的参与度。在外界传出腾讯幻核被下架的同时,今年以来百度星际口袋、阿里鲸探、京东灵稀、网易星球等数藏平台,也都纷纷失去了前进的动力。

其背后的逻辑在于,在合规政策趋严的条件下,大厂背书无法消除数字藏品玩家对于未来不确定性的焦虑。毕竟,在大厂的“示范”作用之下,许多跟风投机的二道贩子浑水摸鱼,借助数字藏品割韭菜,甚至于做虚假资金买卖的虚拟交易市场,不断下探监管的底线,很容易诱发行业性的整治。另外,技术上的不成熟、不确定,战略上的试探性投入,也让元宇宙的“繁荣”景象展现出很大的脆弱性。

从前景来看,元宇宙集合了当下最前沿的技术成果,其实现过程本身将给方方面面带来切切实实的好处,具备乐观的前景。元宇宙作为一个虚拟现实产业,其牵动着与数字经济相关的方方面面的技术成果应用,同时其也在与传统实景结合,推动传统产业加速升级。

比如,当前出现的工业元宇宙,可以做到最大限度地推动工业生产降本增效;元宇宙游戏,则可以打造更具沉浸式体验的游戏场景氛围和感受,极大增强游戏玩家的感受力;社交元宇宙,可以通过远程交互帮助人们实现“千里相连、如临其境”的社交效果……

总体来看,元宇宙未来前景可期,但这必然是一个长期的过程,保持谨慎和耐心仍是参与者务必具备的正确态度。

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